Neue Generation von Hmong lernt die Kunst der Qeej – Musik für die Seelen der Toten

FRESNO, Kalifornien. – Ein melancholisches Summen schwebt über dem Hof ​​von Teng Her’s einstöckigem Haus in Fresno. Der Ton zaubert Bilder von der Heimat der Hmong in den grünen Bergen von Laos, weit weg von der trockenen Weite des Zentraltals.

Zweimal in der Woche besucht der junge Hmong Teng, um die Kunst des Qeej (ausgesprochen „Kheng“) zu erlernen, ein langes flötenähnliches Instrument, das im Rahmen traditioneller Hmong-Bestattungsriten gespielt wird.

Mit 25 Jahren ist er nicht viel älter als seine Schüler. Aber Tengs Beherrschung der Musik hat ihn zu einem Rattenfänger gemacht, der die nächste Generation der Hmong-Jugend mit einer der am meisten verehrten Traditionen der Kultur verbindet – der Kommunikation mit den Seelen der Toten.

Während die Sonne untergeht, bläst Rauch aus der Feuerstelle in Tengs Hof. Der untersetzte 24-Jährige zieht einen Baumstamm von einem Stapel. Mit der Axt in der Hand hält er den Stamm aufrecht, um Brennholz zu holen. “Auch wenn Sie stark sind, müssen Sie wissen, was Sie tun”, sagt er einem Schüler in einer Mischung aus Hmong und Englisch.

“Er unterrichtet so viel”, sagt der High-School-Neuling Ger Her (keine Beziehung zu Teng).

Während das Feuer lodert, bilden Ger und die anderen Jungen im Alter von 10 bis 22 Jahren einen Kreis um Teng. Jeder wartet darauf, dass er an der Reihe ist, einen einzelnen Vers eines Songs nach dem anderen aufzuführen, um den Kreis in einer stundenlangen Melodie neu zu beginnen.

Der qeej besteht aus sechs gebogenen Bambusrohren, die auf genaue Länge gemessen und an einem Mundstück befestigt sind, das sich über eine einzelne Stange nach oben erstreckt. Jede Notenserie teilt dem Verstorbenen Anweisungen für den sicheren Übergang in die Geisterwelt mit. Songs können bis zu 9 Stunden dauern, während Beerdigungen bis zu drei Tage dauern. Qeej-Spieler wechseln sich ab, um eine ungebrochene Melodie für verstorbene Geister zu gewährleisten.

Drei Rippen und Geld für Benzin

Teng begann das Qeej im Jahr 2010 mit einer kleinen Gruppe von etwa fünf oder sechs Schülern. Zu dieser Zeit gaben zwei andere Lehrer in Fresno Unterricht: ein älterer Qeej-Spieler und Tengs Schwager und ehemaliger Ausbilder Peng-Cha.

Aber die Schüler waren von Tengs Unterrichtsstil angetan, und so verließen viele ihre früheren Lehrer, um von Teng zu lernen. Im Jahr 2014 starb Peng Cha und Teng erbte seine restlichen Schüler. Heute ist er der einzige Qeej-Lehrer in Fresno, in dem sich nach Minnesota die zweitgrößte Hmong-Gemeinde befindet.

Er ist auch einer von nur einer Handvoll von txiv qeej (ausgesprochen „tsee kheng“) oder qeej-Meistern in der Gemeinde.

“Da all diese Ältesten verstorben sind und viele von ihnen in den Ruhestand gegangen sind, gibt es niemanden mehr, der unterrichtet”, sagt Teng. “Wenn jemand da draußen bereit ist zu lernen, bin ich bereit zu lehren, nur um an der Tradition festzuhalten.”

Für 25 USD im Monat unterrichtet Teng zweimal pro Woche in seinem Haus und jeden Mittwoch in einem Gemeindezentrum mit jeweils 20 bis 30 Schülern. Am Wochenende spielen er und eine kleine Gruppe von Leuten aus der Umgebung auf dem Trauerparcours in der Stadt.

Traditionell beinhaltet die Entschädigung für ein txiv qeej drei Rippen einer Kuh, die für die Beerdigungsmahlzeiten geschlachtet wurde, und manchmal auch Geld für Benzin.

“Ich habe eine Menge Leute, die auf mich herabblicken”, sagt Teng, der sich vom College abgewandt hat und eine Karriere anstrebt, um den Qeej in Vollzeit zu unterrichten. „Sie sagen mir:‚ Das Leben in Amerika, du musst arbeiten und Geld verdienen … du musst [mehr] verlangen. Mach es zu einem Geschäft. ‘”

Aber Teng sagt, dass der Versuch, die Tradition zu monetarisieren, genauso wahrscheinlich ihren Niedergang bedeuten würde.

„Es gibt noch viele Familien in Wohnungen, in denen es nur zwei Schlafzimmer gibt, aber zehn Kinder leben in einem Haushalt. Sie haben nicht viel Geld, wollen aber trotzdem qeej lernen “, sagt er. „Einige von ihnen können sich den Qeej nicht einmal leisten. Wenn wir daraus ein Geschäft machen, kann niemand damit weitermachen. “